William Shatner el actor que interpretó al legendario capitán Kirk en la serie y películas Viaje a las Estrellas (Star Trek) voló hoy al espacio junto con otros tres pasajeros en el segundo viaje con tripulación del cohete New Shepard de Blue Origin, compañía espacial propiedad del multimillonario Jeff Bezos.

El cohete-cápsula New Shepard despegó del sitio de lanzamiento uno de Blue Origin, cerca de la ciudad de Van Horn, en el oeste de Texas, a las 11 hora argentina (1400 GMT). La misión de hoy tuvo lugar 12 semanas después del primer lanzamiento con tripulación de Blue Origin ocurrido el 20 de julio, que llevó al espacio al fundador de la compañía, Jeff Bezos, a su hermano Mark, al pionero de la aviación de 82 años Wally Funk y al estudiante holandés Oliver Daemen de 18 años.

El despegue de Bluer Origin este miércoles desde la base de Texas (REUTERS/Mike Blake)

Con este exitoso vuelo, Shatner estableció un nuevo récord por ser la persona de mayor edad en ir al espacio a los 90 años. Junto a Shatner en la misión NS-18, el lanzamiento número 18 de un vehículo New Shepard, viajó la vicepresidenta de operaciones de vuelo y misión de Blue Origin, Audrey Powers; Glen de Vries, vicepresidente de ciencias de la vida y atención médica de la empresa francesa de software Dassault Systèmes; y Chris Boshuizen, cofundador de la empresa de observación de la Tierra Planet.

El cohete viaja a una aceleración superior a Mach 3; o sea, tres veces más que la velocidad del sonido (REUTERS/Mike Blake)
La tripulación comienza el descenso aproximadamente ocho minutos después del despegue (REUTERS/Mike Blake)

El cohete a bordo del cual viajó Bezos, llamado New Shepard en honor al primer estadounidense que llegó al espacio, Alan Shepard, logra viajar hasta más allá de la Línea de Kárman, un límite espacial reconocido internacionalmente a 100 kilómetros del planeta. Se trata de un cohete de casi 16 metros de alto y una cápsula semioval en la punta, que viaja a una aceleración superior a Mach 3; o sea, tres veces más que la velocidad del sonido. La cápsula cuenta con seis asientos y seis grandes ventanas para admirar la hermosa curvatura de la Tierra y el espacio exterior.

Cómo es el vuelo al espacio

Después del despegue, New Shepard acelera hacia el espacio utilizando un motor de hidrógeno líquido/oxígeno líquido sin emisiones de carbono hasta alcanzar los 100 kilometros. Luego, el cohete propulsor de New Shepard se separa de la cápsula que viaja al espacio. Allí, la tripulación desabrocha sus cinturones de seguridad y comienza a flotar durante unos cuatro minutos, experimentando la ingravidez del espacio.

Luego, vuelven a sus asientos y se preparan para regresar a la Tierra en un aterrizaje vertical en el sitio de aterrizaje de Blue Origin, a unos 3 kilómetros al norte de la plataforma de lanzamiento, aproximadamente ocho minutos después del despegue. El vuelo en total dura 11 minutos.

Antes de que Bezos volara al espacio, Blue Origin realizó 15 vuelos sin tripulación para poner a prueba New Shepard y testear los mecanismos de seguridad, como disparar la cápsula lejos de la plataforma de lanzamiento si el cohete explota o aterrizar con un paracaídas menos.

“Aprendimos cómo hacer que un vehículo sea lo suficientemente seguro para que estemos dispuestos a poner a nuestros seres queridos en él y enviarlos al espacio”, dijo el director ejecutivo de Blue Origin, Bob Smith.

Bezos, de 57 años, fundó Blue Origin en 2000 con el objetivo de algún día construir colonias espaciales flotantes con gravedad artificial donde millones de personas trabajarán y vivirán.

Hoy, la compañía está desarrollando un cohete orbital llamado New Glenn y un módulo de aterrizaje lunar que espera contratar con la NASA.

/psg