La lucha por el gas natural está creando focos de escasez en el mercado global, aumentando los precios del combustible y de la electricidad generada al quemarlo.

La demanda desenfrenada de China está absorbiendo cargas de gas de Estados Unidos, después de un año en el que las empresas energéticas estadounidenses redujeron la producción. Una sequía en Brasil se ha sumado a la competencia al reducir la producción de energía de las represas hidroeléctricas.

El calor abrasador en Canadá y el noroeste del Pacífico de EE.UU. también ha elevado la demanda de gas. Y no se ha mencionado algunos lugares, como Pakistán, donde la escasez de gas y el inicio tardío del monzón de verano han provocado cortes de energía.

Europa, en particular, está sintiendo el golpe. Con buques de gas natural licuado que se dirigen a Asia, los compradores del continente han tenido problemas para reponer los tanques y las bóvedas después de un largo y frío invierno. Los niveles de almacenamiento son los más bajos para esta época del año en una década, afirmó Natasha Fielding, analista de gas de Argus Media.

El precio del gas en un centro de comercio en los Países Bajos se disparó a un récord de US$13,10 por millón de unidades térmicas británicas en julio, según datos de S&P Global Platts que se remontan al 2004. Salvo que las temperaturas sean suaves este invierno, es probable que los precios del gas se mantengan elevados a nivel mundial durante al menos otro año, según Chris Midgley, director de análisis de la firma de datos de materias primas.

“Simplemente no hay suficiente (gas natural licuado) para abastecer a Europa”, afirmó Midgley. “El GNL, que, por supuesto, proviene principalmente de Estados Unidos, está siendo llevado a Asia y también a América Latina”.

Los altos precios del gas, el carbón y los permisos de emisión—los principales costos de insumos para las centrales eléctricas— se han retroalimentado entre sí para hacer que los mercados de electricidad también se disparen. En Alemania, la economía más grande de Europa, los precios de la energía en julio subieron a alrededor de € 83,67, equivalente a alrededor de US$99,26, un megawatt por hora, según Argus. Eso está cerca de su nivel más alto en cifras que se remontan a 2000. Los precios de la energía en el Reino Unido, España e Italia se han disparado a niveles récord.

Los movimientos se encuentran entre los casos más extremos de un repunte más amplio en los mercados de energía. Los precios del crudo estadounidense han subido un 54% este año a unos US$75 el barril y los conductores estadounidenses están pagando más por la gasolina de lo que han pagado en casi siete años. El carbón térmico no ha sido tan caro en una década.

Para los consumidores y las empresas, es un doloroso recordatorio de que las facturas de energía pueden tanto subir como bajar. El salto está impulsando un ritmo más rápido de inflación, aunque los bancos centrales dicen que el efecto desaparecerá.

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