Por un lado, está el optimismo tuitero de Elon Musk, y por otro, el ejército de pájaros de mal agüero de Twitter. El consejero delegado de Tesla y nuevo jefe del sitio de microblogging dijo el domingo 20 de noviembre que “hay que seguir la Copa del Mundo en Twitter para obtener la mejor cobertura posible (del evento)”. Los observadores y antiguos empleados del sitio temen que la competencia ponga de rodillas a Twitter y que se produzca una oleada de mensajes racistas y de odio sin precedentes.

Para Elon Musk, lo que está en juego es el Mundial, que se celebrará del 20 de noviembre al 18 de diciembre en Qatar. El concurso es uno de los eventos más seguidos en las redes sociales y será una prueba para el nuevo Twitter, en un momento de drásticos recortes de personal.

El fútbol fue, en 2021, el deporte más comentado en Twitter, muy por delante del baloncesto, el fútbol americano y el béisbol juntos, recordó Twitter en un comunicado a finales de octubre… unos días antes de que casi todo el equipo de comunicación fuera despedido por Elon Musk.

Twitter y el lucrativo negocio del fútbol

Así es la credibilidad de su nueva adquisición, especialmente a los ojos de los anunciantes. Solo el Mundial de Fútbol de 2018 supuso un aumento del 5% en los ingresos publicitarios de todo un trimestre, según el Wall Street Journal.

Así que no se trata de ningún bache en el camino. “Los equipos llevan varias semanas trabajando para preparar todo para el Mundial”, dijo Ella Irwin, vicepresidenta de Twitter encargada de la seguridad del recinto, poco antes del inicio del primer partido del Mundial entre Qatar y Ecuador.

De este modo, quiso tranquilizar a los aficionados al fútbol que se vieron sorprendidos por la decisión de Elon Musk de cerrar las oficinas de Twitter durante el fin de semana del 20 de noviembre, tras una oleada de dimisiones de los empleados del grupo.

Un usuario preguntó: “¿Saben que el Mundial empieza el día 20?”, claramente dudando de la capacidad de la red social para ofrecer “la mejor cobertura posible” si las oficinas estaban cerradas.

Este intercambio con Ella Irwin ilustra hasta qué punto los observadores temen que la limpieza de Twitter por parte de Elon Musk debilite la plataforma en un momento en el que comienza el Mundial de las polémicas.

Entre despidos masivos y dimisiones, la plantilla de Twitter -más de 7.500 empleados antes de la llegada de Elon Musk- se ha reducido “a la mitad en cuestión de semanas”, afirma el diario británico The Guardian. A veces han desaparecido equipos enteros: “Un ingeniero nos dijo que su departamento había pasado de 75 personas… a tres”, dice el Wall Street Journal, en una investigación dedicada al Twitter de Elon Musk y al desafío del Mundial.

En estas condiciones, “hay un 50 por ciento de posibilidades de que una interrupción importante afecte a Twitter durante las dos semanas de la competición”, dijo un antiguo empleado de la red social, hablando bajo condición de anonimato a The Guardian. Un tercio de los equipos que debían garantizar que el sitio pudiera hacer frente a grandes aumentos de tráfico -como durante un Mundial de fútbol- han sido despedidos por el nuevo director general.

Casi el 100% de los tuits racistas se mantienen

La ceremonia de apertura y la derrota de Qatar ante Ecuador en el primer partido del torneo no hicieron decaer a Twitter. Pero no era el partido más esperado. La entrada de pesos pesados como Brasil, Alemania e incluso Francia debería ser una mejor prueba de la resistencia de Twitter.

Sin embargo, el inicio de esta “gran fiesta del fútbol” ya ha generado una gran cantidad de comentarios racistas y de odio hacia los jugadores de color, con poca o ninguna repercusión para los autores, señaló el Centro para Contrarrestar el Odio Digital (CCDH) en un primer análisis, cuyos resultados fueron vistos por The Guardian. Las celebridades británicas Graham Sterling y Bukayo Saka fueron algunos de los objetivos de la avalancha de odio en línea, dijo el CCHR.

De una selección de 100 tuits denunciados en 24 horas en los que se hacía referencia a los jugadores negros como “negros” o se utilizaban emojis con claras connotaciones racistas, 99 se mantuvieron en la plataforma, informa The Guardian.

Sin embargo, las normas de moderación prevén la censura de los mensajes explícitamente racistas. Excepto que los equipos de moderación, una vez más, se han reducido a un goteo desde que Elon Musk tomó el mando. “Somos muy conscientes de que Twitter funciona con un personal muy reducido y eso se refleja en el aumento de los mensajes de odio que no son moderados”, dijo Pica Johansson, experta en odio en línea del Instituto Alan Turing de Londres, al ser entrevistada por The Guardian.

Hay que reconocer que el racismo hacia los deportistas de color no ha nacido desde que Elon Musk se hizo con la web: más del 55% de los futbolistas negros fueron objeto de tuits racistas durante la Eurocopa de 2020 y la Copa de África de 2020, según señaló la FIFA en un comunicado publicado en abril de 2022 para denunciar el odio en las redes sociales.

Pero la promoción por parte de Elon Musk de una visión “absolutista” de la libertad de expresión parece haber inflamado aún más la situación. Se interpretó como “una señal de todos los racistas del mundo que Twitter estaba preparado para acogerlos”, lamentó Imran Ahmed, director del CCHR, entrevistado por el Washington Post.

Los informes de que Elon Musk despidió a todo el equipo de derechos humanos de Twitter "no son, desde mi punto de vista, un comienzo alentador", dijo el Alto Comisionado de las Naciones Unidas para los Derechos Humanos.
Los informes de que Elon Musk despidió a todo el equipo de derechos humanos de Twitter “no son, desde mi punto de vista, un comienzo alentador”, dijo el Alto Comisionado de las Naciones Unidas para los Derechos Humanos. © Olivier Douliery, AFP

Consciente de que un ambiente de odio tan tóxico podría ahuyentar a los anunciantes, Elon Musk quiso poner un poco de agua en su vino. El viernes 19 de noviembre, aseguró que los tuits que incitan al odio no serían destacados por los algoritmos y que “tendrán que buscar específicamente para encontrarlos”.

Una garantía que no tranquilizó a los observadores que temían el desbordamiento del odio durante el Mundial. “Todos los tuits identificados (como racistas) por el CCHR utilizaban los nombres de usuario de Twitter de los jugadores insultados en sus mensajes”, señala The Guardian.

En 2010, el Mundial de Fútbol fue uno de los primeros eventos que demostró la utilidad de un servicio como Twitter para seguir en directo los grandes acontecimientos deportivos y otros eventos. En esa ocasión, el sitio actualizó toda su arquitectura para soportar mejor los picos de tráfico. ¿Demostrará la edición de 2022 a Elon Musk que su visión de un Twitter reducido en un mundo digital cada vez más odioso tiene sus límites? Nadie lo sabe.

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