La economía estadounidense es sólida, pero enfrenta un entorno global “incierto” y podría ver más “sorpresas” de inflación, dijo el miércoles el presidente de la Reserva Federal, Jerome Powell.

En el primero de dos días de testimonio ante el Congreso, Powell enfatizó nuevamente que la Fed comprende las dificultades causadas por el aumento de los precios y está comprometida a reducir la inflación, que ha alcanzado un máximo de 40 años.

El banco central de EE. UU. anunció la semana pasada el aumento de la tasa de interés más agresivo en casi 30 años y prometió tomar más medidas para combatir el aumento de los precios, con los costos de la gasolina y los alimentos disparados y millones de estadounidenses luchando para llegar a fin de mes.

Pero a medida que aumentan los temores de que el rápido endurecimiento de las condiciones financieras pueda ir demasiado lejos y llevar a la economía más grande del mundo a la recesión, Powell insistió en que la economía estadounidense “es muy fuerte y está bien posicionada para manejar una política monetaria más estricta”.

“Obviamente, la inflación ha sorprendido al alza durante el último año, y podrían esperarse más sorpresas”, dijo el jefe de la Fed al Comité Bancario del Senado en su aparición semestral.

Los formuladores de políticas “tendrán que ser ágiles” dado que la economía “a menudo evoluciona de manera inesperada”, dijo.

El enorme aumento de 0,75 puntos porcentuales de la semana pasada en la tasa de interés de referencia fue el tercero desde marzo, lo que elevó la tasa de referencia un total de 1,5 puntos. Y Powell en ese momento dijo que era probable que hubiera más aumentos de este tipo en julio.

La Fed se enfrenta a intensas críticas de que fue demasiado lenta para reaccionar ante la economía cambiante, que se benefició de una avalancha de estímulos del gobierno federal.

Powell no hizo mención explícita de los riesgos de recesión en sus comentarios iniciales, pero estaba seguro de que los senadores lo interrogarían sobre la perspectiva.

“Imprescindible’ para frenar la inflación”

Además de aliviar la presión financiera sobre las familias estadounidenses, especialmente aquellas con menos recursos, el jefe de la Fed dijo que controlar la inflación era “esencial… si queremos tener un período sostenido de condiciones sólidas en el mercado laboral que beneficien a todos”.

La economía de EE. UU. se recuperó rápidamente de la pandemia de Covid-19, ayudada por un gasto sólido de los consumidores, y ha seguido creando empleos a un ritmo acelerado, con un promedio de 408 000 en los últimos tres meses.

El desempleo está cerca de un mínimo de 50 años.

Pero la creciente demanda de viviendas, automóviles y otros bienes chocó con el transporte y las cadenas de suministro en partes del mundo donde el covid-19 siguió siendo, y sigue siendo, un desafío.

Eso alimentó la inflación, que empeoró dramáticamente después de que Rusia invadió Ucrania a fines de febrero y las naciones occidentales impusieron duras sanciones a Moscú, lo que hizo que los precios de los alimentos y el combustible subieran a un ritmo vertiginoso.

Powell dijo que las consecuencias del conflicto en Ucrania “están creando una presión alcista adicional sobre la inflación”.

Además, “es probable que los bloqueos relacionados con el covid-19 en China exacerben las continuas interrupciones de la cadena de suministro”.

Pero señaló que el problema no es exclusivo de Estados Unidos.

“Durante el año pasado, la inflación también aumentó rápidamente en muchas economías extranjeras”, dijo.

De hecho, muchos de los principales bancos centrales se han unido a la Fed para comenzar a endurecer la política monetaria, con la notable excepción del Banco de Japón.

Powell señaló las señales de que el aumento de las tasas está teniendo un impacto, ya que la inversión empresarial se desacelera y “la actividad en el sector de la vivienda parece estar debilitándose, en parte como reflejo de las tasas hipotecarias más altas”.

Las tasas promedio de los préstamos hipotecarios aumentaron al 5,23 por ciento en mayo para una hipoteca de tasa fija a 30 años, desde el 4,98 por ciento de abril, según Freddie Mac, mientras que el precio medio de las viviendas superó los $ 400,000 por primera vez.

“El endurecimiento de las condiciones financieras que hemos visto en los últimos meses debería continuar moderando el crecimiento y ayudar a equilibrar mejor la demanda con la oferta”, dijo Powell.

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