Este será el primer año en que Filadelfia apagará todas las luces de sus edificios por las noches en un esfuerzo por evitar la muerte masiva de aves migrantes que pasan por la ciudad entre las temporadas de primavera y otoño.

Este acontecimiento es el resultado de un compromiso de la ciudad y de los propietarios de los edificios que se logró gracias a más de 15 años de trabajo de varias organizaciones animalistas como Audubon Mid-Atlantic cuya labor busca crear conciencia del problema que representa para las aves las altas edificaciones en las ciudades.

Las muertes de aves resultantes de colisiones con edificios no son nada nuevo. Las rutas de vuelo aparentemente despejadas que se ven a través de las ventanas de los edificios, los reflejos de los árboles y otros hábitats potenciales, y el atractivo de las luces brillantes y confusas durante la migración nocturna contribuyen a un número impactante de accidentes de construcción de aves. Los investigadores estiman que las colisiones con edificios causan hasta mil millones de muertes de aves anualmente en los Estados Unidos, lo que constituye un argumento muy claro de por qué los edificios y las ciudades deben diseñarse teniendo en cuenta las aves.

Pero el problema, que normalmente pasa desapercibido, se hizo más que evidente en octubre del año pasado cuando en una sola noche más de 1.000 pájaros se estrellaron y murieron contra las ventanas de los edificios más altos del centro de Filadelfia.

Esto se atribuyó a una inusual convergencia de factores, como el periodo de migración semestral, el mal tiempo y la abundancia de las luces que dejaron encendidas dentro de los edificios altos durante la noche, las cuales desorientaron a los animales y contribuyeron a su muerte.

“Había cientos de pájaros por todas partes. No se parecía a nada que hubiéramos experimentado jamás”, dice Keith Russell, gerente de programa de conservación urbana en Audubon Mid-Atlantic, la oficina regional de la organización nacional sin fines de lucro centrada en las aves.

Este grupo viene desde 2006 pidiendo a los propietarios de los edificios que hagan algo para ayudar a evitar estas muertes pero sólo hasta el año pasado, cuando la ciudad despertó con miles de cadáveres de aves en las calles, lograron que les prestaran atención.

“Hubo mucho aprendizaje y mucha conciencia que surgió de eso”, dice Russell.

Gracias a eso lograron que este año se empezara a ejecutar la iniciativa “Lights Out Philly” (Filadelfia Apaga las Luces), que se llevará a cabo entre el 1 de abril al 31 de mayo y nuevamente el 15 de agosto hasta el 15 de noviembre, fechas en las que se les pide a los propietarios y gerentes de los edificios que apaguen, atenúen o bloqueen las luces dentro de los edificios que normalmente se dejan encendidas por la noche.

También exige que las luces no esenciales, como las que iluminan los letreros de los edificios o los logotipos de los patrocinadores, se apaguen o se cambien a colores verde o azul que tienen menos probabilidades de atraer pájaros que el rojo o el blanco. Para estos períodos de migración bianual, apagar las luces puede ayudar a reducir el atractivo y la distracción potencialmente mortales de los edificios, manteniendo a las decenas de millones de aves que viajan a través de Filadelfia a lo largo de la Ruta del Atlántico en su ruta de vuelo.

La iniciativa cuenta con el respaldo de la Oficina de Sustentabilidad de la Ciudad de Filadelfia y ha recibido compromisos de más de una docena de propietarios de grandes edificios, la Asociación de Propietarios y Administradores de Edificios de Filadelfia y la Asociación de la Industria de la Construcción de Filadelfia. Al apagar las luces, los propietarios de edificios pueden salvar la vida de las aves y, al mismo tiempo, ahorrar en costos de energía. “Esto es bueno para el medio ambiente en más de una forma”, dice Russell.

Audubon Mid-Atlantic ya ha comenzado a monitorear la efectividad del programa, con siete voluntarios recorriendo el centro de la ciudad a partir de las 5:30 am y hasta fines de mayo.

Filadelfia se une a otras 33 ciudades en los Estados Unidos que tienen sus propios programas Lights Out, incluidas Nueva York, Atlanta y Chicago, que ha tenido el programa desde 1999. Pero también ha realizado otros esfuerzos para reducir el riesgo para las aves en la ciudad, incluida la instalación de vidrio marcado con pequeños patrones que disuaden a las aves.

No obstante, Russell dice que durante los períodos de migración, apagar las luces es crucial, especialmente en Filadelfia, que es una de las pocas ciudades importantes en la Ruta Aérea del Atlántico y el sitio del evento de colisión masiva más importante en la memoria reciente.

“Aunque el vidrio es un gran problema, las luces son la razón principal por la que tenemos eventos de colisión masiva”, dice Russell. “Ha habido un par de esos registrados en la ciudad en el pasado, y también ha habido muertes por colisiones masivas en todo el país en otras ciudades. Y siempre están asociados con las luces”.

Aunque el centro de la ciudad es donde ocurren la mayoría de las muertes de aves, sus edificios altos y las luces nocturnas no son los únicos culpables. Russell dice que los edificios en toda la ciudad deberían considerar comprometerse a unirse al esfuerzo Lights Out Philly, durante los períodos de migración y más allá.

“Este programa también pide a las personas que viven en edificios de poca altura y casas unifamiliares que participen”, dice. “Eso puede ser muy útil para hacer esto durante la migración, pero en última instancia, si lo extendieran durante todo el año, sería aún mejor”.

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