Impulsada por las vacunas y las ayudas del gobierno, la economía estadounidense creció a un sólido ritmo anual del 6,5% el segundo trimestre, en otra señal de que el país ha logrado una recuperación sostenida de la recesión pandémica.

El informe del jueves del Departamento de Comercio estimó que el producto bruto interno (PBI) de la nación -su producción total de bienes y servicios- se aceleró en el trimestre de abril a junio desde una tasa de crecimiento anual ya robusta del 6,3% en el primer trimestre del año.

La ganancia significó que la mayor economía del mundo superó su tamaño previo a la pandemia, del cuarto trimestre del 2019, subiendo a 19,4 billones de dólares.

La cifra trimestral fue menor de lo que esperaban los analistas, pero es probable que la economía se haya visto frenada principalmente por la escasez de oferta de bienes, componentes y mano de obra.

Para todo el año 2021, se espera que la economía crezca alrededor del 7%. Sería el mayor crecimiento en un año natural desde 1984. Y supondría un cambio radical respecto a la contracción económica del 3,5% del año pasado -la peor en 74 años- como consecuencia de la pandemia.

Sin embargo, sobre las positivas previsiones económicas se cierne la posibilidad de un resurgimiento del coronavirus en forma de la variante delta, altamente contagiosa. En la actualidad, Estados Unidos registra una media de más de 60.000 nuevos casos confirmados al día, frente a los 12.000 de hace un mes. Si un aumento de las infecciones hace que muchos consumidores vuelvan a agazaparse y reduzcan el gasto, la recuperación se debilitaría.

Por ahora, la economía está mostrando una fortaleza sostenida. El mes pasado, los empresarios estadounidenses crearon 850.000 puestos de trabajo, muy por encima de la media de los tres meses anteriores. Y el salario medio por hora aumentó un sólido 3,6% en comparación con el año anterior, más rápido que el ritmo anual anterior a la pandemia.

“Los fundamentos para los consumidores y las empresas siguen siendo muy buenos”, dijo Gus Faucher, economista jefe de PNC Financial, quien afirmó que hasta ahora no había visto efectos por el aumento de los casos virales confirmados.

La confianza de los consumidores ha alcanzado su nivel más alto desde que la pandemia golpeó en marzo de 2020, una razón clave para que las ventas minoristas se mantengan sólidas a medida que los estadounidenses vuelven a gastar en servicios, desde comidas en restaurantes y viajes en avión hasta eventos de entretenimiento y compras. Las empresas también están mostrando una renovada fe en la economía, con pedidos de productos manufacturados que apuntan a una sólida inversión corporativa.

La recuperación se ha visto respaldada por los billones de dólares de rescate federal, que van desde los cheques de estímulo hasta la ampliación de las prestaciones por desempleo, pasando por las ayudas a las pequeñas empresas y los pagos de créditos fiscales por hijos que se acaban de distribuir. Además, millones de hogares acomodados se han beneficiado de un gran aumento de su riqueza como consecuencia del incremento del valor de la vivienda y de las ganancias del mercado de valores.

La economía también está recibiendo un importante apoyo de la Reserva Federal. El miércoles, la Reserva Federal reafirmó que mantendrá su tipo de interés clave a corto plazo en un mínimo histórico cercano a cero para mantener bajos los costes de los préstamos. También seguirá comprando bonos respaldados por el gobierno para presionar a la baja los tipos de interés de los préstamos a largo plazo y así fomentar el endeudamiento y el gasto.

La recuperación, de hecho, ha sido tan rápida, con una demanda reprimida de los consumidores que ha impulsado el crecimiento tras un año de bloqueos, que un riesgo inminente es un posible repunte de la inflación que podría quedar fuera de control. Los precios al consumo aumentaron un 5,4% en junio con respecto a hace un año, lo que supone la mayor subida en 13 años y el cuarto mes consecutivo de subidas de precios considerables.

Algunos economistas han advertido de que, al decidir no empezar a retirar su apoyo extraordinario a la economía, la Reserva Federal podría acabar respondiendo demasiado tarde y de forma demasiado agresiva a la alta inflación, subiendo rápidamente los tipos de interés y quizás provocando otra recesión.

Pero en una conferencia de prensa el miércoles, el presidente de la Fed, Jerome Powell, subrayó su creencia de que las recientes lecturas de la inflación reflejan picos de precios en una estrecha gama de categorías -desde coches usados y billetes de avión hasta habitaciones de hotel y alquileres de automóviles- que han sido distorsionados por la escasez temporal de oferta relacionada con la rápida reapertura de la economía. Esa escasez afecta a artículos como muebles, electrodomésticos, ropa y chips de ordenador, entre otros.

El aumento de los casos de COVID en los puertos de transporte de Asia, que han provocado el cierre de algunas plantas de producción, ha agravado los cuellos de botella en el suministro. Estos cuellos de botella podrían, a su vez, seguir obstruyendo el flujo de mercancías a los minoristas en Estados Unidos.

La escasez de trabajadores también ha dificultado que los restaurantes, los minoristas y muchos otros empleadores de la industria de servicios cubran sus puestos de trabajo a medida que aumenta la demanda de los consumidores, incluso los empleadores que han aumentado los salarios. A pesar de los constantes avances del mercado laboral, la tasa de desempleo, del 5,9%, sigue estando muy por encima del 3,5% que existía antes de la pandemia. Y la economía sigue teniendo 6,8 millones de puestos de trabajo menos que antes de la pandemia.

Si la escasez de la economía persiste en el futuro, es probable que la economía tenga dificultades para mantener su actual ritmo de crecimiento.

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